Meeting of minds: Canada-Wide Science Fair will connect tomorrow’s STEM leaders with U of A experts

Nationwide fair will offer “a unique opportunity to show students what studying at a top research university looks like,” says chief judge.


The annual Canada-Wide Science Fair, coming to Edmonton next May, will be an opportunity for future leaders and current experts in STEM fields to connect with each other. (Photo: Canada-Wide Science Fair)

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Some of the best and brightest young minds in science, technology, engineering and math will have a chance to connect with experts at the University of Alberta when they converge in Edmonton next May for the Canada-Wide Science Fair.

The top one per cent of budding STEM scholars — 500 of the nearly 500,000 junior high and high school students who take part in science fairs across Canada each year — are invited to the national fair based on the quality of their projects.

“I have been told many times by colleagues that many CWSF projects are master’s thesis-level quality,” says Pierre-Philippe Ouimet, a U of A graduate, physicist and collaborator on James Pinfold’s MoEDAL project in the Department of Physics. Ouimet is returning to Edmonton in 2023 as a visiting scholar and chief judge for the Canada-Wide Science Fair, often referred to by its acronym, CWSF.

He recalls one year when a student with a top-ranked physics project confidently answered questions Ouimet knew would stump his own students. “It was quite clear that the student had a very deep understanding of physics, and they were only 15 years old.”

The U of A played a key role in bringing the national science fair to Edmonton and will use the occasion to attract students who are passionate about STEM.

“These students are the future”

Plans are also underway to recruit U of A faculty members and alumni to judge the projects. U of A-affiliated professionals in academic, STEM and health-care industries who are working on cutting-edge research and innovative projects will have the opportunity to meet future collaborators – who just might end up playing a key role in their labs, classrooms and businesses.

“We need highly qualified judges because these are extraordinarily bright and capable young people producing top-tier work,” Ouimet says. “These students are the future. They are the people who will continue current STEM research and carry it into the next century.”

Matina Kalcounis-Rueppell, interim dean of the College of Natural and Applied Sciences, says she will be encouraging faculty in her portfolio and across the institution to participate.

“Professionals involved in judging will have exposure to Canada’s top young STEM minds,” says Kalcounis-Rueppell.

“The students attending CWSF represent some of the most creative and inspired post-secondary education candidates in the country. It is a unique opportunity for the U of A to showcase our leading research and programming to students from across Canada.”

Strong francophone presence

The university’s francophone scholars, including those in the Campus Saint-Jean community, will play an important role in courting Canada’s bilingual talent.

“This nationally prominent event serves to highlight the extraordinary talent pool that exists in Alberta, including the bilingual and skilled graduates of the U of A’s Campus Saint-Jean,” says Jason Carey, dean of Campus Saint-Jean. “It is this talent and drive that will allow Edmonton, Alberta and Canada as a whole to soar at home, throughout Canada and beyond our borders.”

Carey says the campus is particularly pleased to welcome back Ouimet, who studied there as a first-year student before transferring to the honors physics program. Ouimet is looking forward to returning to what has become a second home for him and his family. His father attended Campus Saint-Jean when it was a boys’ school (Juniorat Saint-Jean), and his mother is a Campus Saint-Jean graduate, honorary degree recipient and professor emerita — their graduating class photos still line the walls of the campus. Ouimet's sister is also a U of A graduate and current doctoral candidate in the Department of Music, and his mother composed “Je te retrouve,”the melody heard during U of A convocation ceremonies since 2008.

“My family has fairly deep roots at the U of A and we are part of the campus story,” Ouimet says. “I am excited by this opportunity to continue to support an institution that means so much to me and my family. I think, through interactions with faculty and alumni and CWSF, Canadian students will see the U of A as a future home for their studies.”

Visiting students will have the opportunity to meet potential future collaborators and supervisors while exploring the U of A’s campuses and the city of Edmonton.

“We are thrilled to welcome these brilliant young scientists and their supporters to Edmonton in May 2023,” says Kelty Heck, U of A student recruitment director.

The U of A will host the finalists for a day — touring them around campuses and facilities, and showcasing the community and programming — “in hopes that these future students will choose to study here one day soon.”

Growing a knowledge hub

As someone who grew up in Edmonton and still maintains personal and professional connections in the city, Ouimet has witnessed Alberta’s growth as a knowledge hub and thinks the science fair participants are poised to contribute to the province’s growing industries.

“CWSF is an opportunity for Edmonton to attract talented people who are passionate about science, engineering and health sciences,” he says.

“They are people who will be opening tech businesses and working in tech startups or working as health sciences professionals. If Edmonton puts its best foot forward, it has the opportunity to get these students to attend its post-secondaries and, eventually, stay and contribute to Alberta’s prosperity.”

Ouimet says many previous CWSF winners have received patents, gone on to successful academic careers and produced innovations with real-world applications — including innovations in spinal cord surgery, cancer treatment and support for people living with Parkinson’s disease.

“These are our future industry leaders. They give me hope for the future of STEM research and discovery.”

Les grands esprits se rencontrent : L’expo-sciences pancanadienne permettra aux leaders STIM et aux expert·e·s de la U of A de se rapprocher

L’expo pancanadienne offrira « une occasion unique de montrer aux élèves ce à quoi ressemblent les études dans une université de recherche de pointe », selon le juge en chef.

Certains des jeunes esprits les plus brillants et les plus talentueux dans les domaines de la science, de la technologie, de l’ingénierie et des mathématiques auront l’occasion de rencontrer les expert·e·s de l’Université de l’Alberta lors de l’expo-sciences pancanadienne, qui se déroulera à Edmonton en mai prochain.

Les meilleurs chercheur·se·s STIM émergent·e·s – 500 étudiant·e·s de secondaire parmi les 500 000 qui participent aux expo-sciences à travers le pays chaque année – sont invité·e·s à l’expo-sciences nationale en raison de la qualité de leurs projets. 

« Des collègues m’ont souvent dit que de nombreux projets ESPC ont un niveau de qualité comparable à celui d’une thèse de maîtrise », raconte Pierre-Philippe Ouimet, diplômé de la U of A, physicien et collaborateur sur le projet MoEDAL de James Pinfold au Département de physique. Ouimet revient à Edmonton en 2023 en tant que professeur invité et juge en chef de l’expo-sciences pancanadienne, souvent appelée par son acronyme ESPC.

Il se souvient d’une année où un élève, qui menait un projet de pointe en physique, a répondu avec confiance à des questions qui selon Ouimet auraient laissé perplexes ses propres étudiant·e·s. « Il était tout à fait clair que l’élève avait une connaissance très approfondie de la physique, et il n’avait que 15 ans. »

L'Université de l’Alberta a joué un rôle essentiel pour faire venir l’expo-sciences nationale à Edmonton, et elle utilisera l’occasion pour attirer les étudiants et étudiantes que les STIM passionnent.

Des projets sont également en cours pour recruter des professeur·e·s et ancien·ne·s étudiant·e·s de la U of A afin de juger les projets. Des professionnel·le·s affilié·e·s à la U of A dans les milieux académiques, des STIM et des soins de la santé, qui travaillent sur des projets de recherche et d’innovation de pointe, auront l’occasion de rencontrer de futur·e·s collaborateur·rice·s qui pourraient finir par jouer un rôle essentiel dans leurs laboratoires, leurs classes et leurs entreprises.

Selon Ouimet, « Nous avons besoins de juges qualifiés car il s’agit là de jeunes gens extraordinairement brillants et compétents, qui produisent des travaux de pointe. Ces étudiants et étudiantes sont notre futur. Ce sont les personnes qui continueront la recherche STIM actuelle, et qui la propulseront dans le prochain siècle. »

Matina Kalcounis-Rueppell, doyenne intérimaire du Collège des Sciences naturelles et appliquées, dit qu’elle encouragera les professeur·e·s de son portfolio et à travers l’institution à participer.

« Les professionnel·le·s impliqué·e·s dans le jugement auront l’occasion de rencontrer les jeunes esprits STIM les plus talentueux », dit Kalcounis-Rueppell.

« Les étudiant·e·s participant à l’ESPC représentent certain·e·s des candidat·e·s postsecondaires les plus créatif·ve·s et les plus inspiré·e·s du pays. C’est une occasion unique pour la U of A de mettre en avant sa recherche et ses programmes de pointe aux étudiant·e·s à travers le Canada. »

Les universitaires francophones, y compris ceux de la communauté du Campus Saint-Jean, joueront un rôle important pour rechercher les talents bilingues du Canada.

« Cet événement majeur au niveau national sert à mettre l’accent sur le réservoir de talents extraordinaire qui existe en Alberta, y compris les diplômé·e·s bilingues et qualifié·e·s du Campus Saint-Jean de l’Université de l’Alberta », dit 

Jason Carey, doyen du Campus Saint-Jean. « Ce sont ces talents et cette motivation qui permettront à Edmonton, à l’Alberta et au Canada entier de s’élever ici, à travers le Canada, et au-delà de nos frontières. »

Carey dit que le campus apprécie particulièrement d’accueillir à nouveau Ouimet, qui a fait sa première année d’études ici avant de rejoindre le programme spécialisé de physique. Ouimet a hâte de retrouver ce qui est devenu un deuxième foyer pour lui et sa famille. Son père est allé au Campus Saint-Jean quand c’était une école pour garçons (Juniorat Saint-Jean), et sa mère est une ancienne étudiante du Campus Saint-Jean, récipiendaire d'un diplôme honorifique et professeure émérite. Leurs photos de classe se trouvent toujours sur les murs du campus. La sœur de Ouimet est aussi une ancienne étudiante de la U of A, et candidate actuelle au doctorat au Département de musique. Sa mère a composé « Je te retrouve », la mélodie que l’on entend lors de la cérémonie de remise des diplômes de la U of A depuis 2008.

« Ma famille est profondément enracinée dans la U of A et nous faisons partie de l’histoire du campus », dit Ouimet. « J’ai hâte d’avoir cette occasion de continuer d’appuyer une institution qui est a tant d’importance pour moi et pour ma famille. Je crois qu’à travers les interactions avec le corps professoral, les ancien·ne·s étudiant·e·s et l’ESPC, les étudiant·e·s canadien·ne·s verront la U of A comme le futur lieu de leurs études. »

Les étudiant·e·s invité·e·s auront l’occasion de rencontrer de potentiel·le·s futur·e·s collaborateur·rice·s et superviseur·e·s lors de leur exploration des campus de la U of A et de la ville d’Edmonton.

« Nous avons hâte d’accueillir ces jeunes scientifiques talentueux·ses et leurs appuis à Edmonton en mai 2023 », dit Kelty Heck, directrice du recrutement étudiant de la U of A.

La U of A accueillera les finalistes le temps d’une journée, leur faisant visiter les campus et les établissements, et leur présentant la communauté et les programmes, « en espérant que ces futur·e·s étudiant·e·s choisiront bientôt de venir étudier ici. »

En tant que personne ayant grandi à Edmonton et qui maintient à ce jour des liens personnels et professionnels avec la ville, Ouimet a été témoin de la croissance de l’Alberta en tant que centre de connaissances. Selon lui, les participant·e·s de l’expo-sciences sont prêt·e·s à contribuer aux industries en pleine croissance de la province.

« L’ESPC est une occasion pour Edmonton d’attirer des personnes talentueuses que la science, l’ingénierie et les sciences de la santé passionnent », dit-il.

« Ce sont des gens qui créeront des entreprises technologiques, qui travailleront dans des jeunes pousses technologiques, ou qui travailleront en tant que professionnel·le·s des sciences de la santé. En se présentant sous son meilleur jour, Edmonton aura l’occasion d’attirer ces étudiant·e·s dans ses institutions postsecondaires, et, par la suite, ceux et celles-ci pourront rester et contribuer à la prospérité de l’Alberta. »

Ouimet rapporte que de nombreux·ses lauréat·e·s de l’ESPC ont reçu des brevets, se sont lancé·e·s dans des carrières académiques réussies, et ont produit des innovations s’appliquant au monde réel, y compris des innovations dans les domaines de la chirurgie spinale, du traitement des cancers et de l’appui pour les personnes vivant avec la maladie de Parkinson.

« Ce sont les leaders futur·e·s de nos industries. Ils et elles me donnent de l’espoir pour l’avenir de la recherche et des découvertes dans les domaines des STIM. »